Come la malnutrizione influenza l’apprendimento e il lavoro

Nel mondo sviluppato, la parola “malnutrizione” richiama alla mente le immagini di persone emaciate nelle terre lontane dalla carestia. Tuttavia, la malnutrizione non sempre significa che il corpo non ottiene abbastanza cibo – solo che non sta ottenendo abbastanza delle sostanze nutritive che richiede per lo sviluppo ottimale e la funzione metabolica. Il sovrappeso e l’obesità sono anche i principali fattori di rischio per la malnutrizione, perché nutrizionalmente, il corpo può rilevare poca differenza nutrizionale tra le calorie vuote e uno stomaco vuoto. Negli Stati Uniti, circa l’1 per cento dei bambini sono cronicamente malnutriti, secondo Johns Hopkins Children’s Center.

Capacità di dieta e di apprendimento

Secondo il Johns Hopkins Children’s Center, più bambini americani soffrono di malnutrizione cronica da mangiare troppo di generi sbagliati di cibo, chiamati “sovrastruttura”, che da privazione di cibo. Gli alimenti zuccherati, i grassi e gli alimenti trasformati e le bevande spesso venduti o serviti nelle scuole in realtà minano la capacità del bambino di imparare, dice “Public School Review”. Il corpo ha bisogno di carboidrati per convertire in glucosio, ma quando il sistema viene allagato troppo allo stesso tempo, l’energia viene deviata dalle funzioni del cervello per aiutare a elaborare il sovraccarico. La conseguente “crash” lascia i bambini sconvolgenti, irritabili e stanchi, compromettendo la loro capacità di concentrazione. Circa un terzo degli scolari americani è stimato in sovrappeso, dice la rivista.

Circolo vizioso

L’obesità americana spiega come le abitudini alimentari povere possono portare sia all’eccesso di peso che alla malnutrizione. Quando il corpo è cronicamente privo di sostanze nutritive essenziali, genera segnali percepiti dalla mente come fame. Il cibo spazzatura può essere il modo più veloce e più semplice per assorbire i dolori della fame, ma il sollievo è di breve durata. Se la risposta a un messaggio di fame è un alimento nutrizionalmente inadeguato, il corpo continuerà a distribuire i messaggi di fame finché non ottiene quello di cui ha bisogno. Le voglie di cibo seguite dal consumo di calorie vuote conducono semplicemente a più desiderio alimentare in un ciclo di autoperpetuazione. L’errata interpretazione dei segnali che l’organismo sta inviando provoca che le persone obese si surriscaldano anche se possono essere – letteralmente – affamati per nutrimento.

Effetti a breve termine

La finestra cruciale dell’opportunità di eliminare i danni mentali e fisici permanenti dalla malnutrizione è mentre il bambino è ancora nel ventre e durante i primi due anni di vita, dice Save the Children. Dopo di ciò, le conseguenze della malnutrizione rischiano di durare una vita. Nel breve periodo, i sintomi includono la crescita stupefatta, il basso QI, la scadenza scadente della scuola, la scarsa resistenza e il coordinamento fisico e le inadeguate abilità sociali. La malnutrizione durante gli anni in via di sviluppo di un bambino indebolisce anche il sistema immunitario e ostacola la capacità del corpo di combattere l’infezione, per cui le malattie tendono ad essere più debilitanti e più durature.

Nel posto di lavoro

Se la causa è di undernutrition o di sopravvivenza, gli adulti malnutriti sono incapaci di funzionare al massimo dell’attività mentale e fisica, potenzialmente metterli in uno svantaggio estremo quando entreranno nel mondo del lavoro. Se la condizione è stata cronica fin dall’infanzia, può essere caratterizzata da “una capacità fisica inferiore ed energia per il lavoro come adulto, con costi economici associati”, dice Save the Children. Non solo, ma il rischio di morire prematuramente da malattie cardiache, diabete, danni ai reni e altre afflizioni è significativamente più elevato tra le persone malnutrite, soprattutto quando l’obesità è combinata con inadeguatezza alimentare. Inoltre, una donna cronicamente malnutrita ha maggiori probabilità di dare origine a neonati con analoghe carenze nutrizionali.